• September 21, 2020
  • 3 5781, Tishrei
  • פרשת ויגש

Lesson 6

Hello Everyone,

In yesterday’s shiur on Kiddush Hashem we studied a question which was literally a matter of land death. Is it permitted to dress as Gentile in order to fool the gentiles who sought to convert or kill Jews.

At first glance it would seem that this question was already answered by the Gemarah:

תלמוד בבלי מסכת סנהדרין דף עד עמוד א- עמוד ב

כי אתא רב דימי אמר רבי יוחנן לא שנו אלא שלא בשעת השמד אבל בשעת השמד אפילו מצוה קלה יהרג ואל יעבור כי אתא רבין אמר רבי יוחנן אפילו שלא בשעת השמד לא אמרו אלא בצינעא אבל בפרהסיא אפילו מצוה קלה יהרג ואל יעבור מאי מצוה קלה אמר רבא בר יצחק אמר רב אפילו לשנויי ערקתא דמסאנא

Rav teaches that when there are decrees against the Jews (שעת השמד) one may not even change one’s shoelaces if that would make him or her appear as a non-Jew. Be that as it may, the question was addressed by the תרומת הדשן who was one of the great Ashkenazi authorities of the medieval period:

תרומת הדשן סימן קצו

שאלה: יש מקומות שגוזרין רשעי האומות שלא יעבור בן ברית בהן, ואשר ימצא דתו לתופשו על נפשו, רשאי בן ברית להשתנות להתדמות בגדיו /בבגדיו/ לנכרי, ללכת בגלוי ראש כמו הנכרים כדי שלא יכירוהו או לאו?

The תרומת הדשן goes on to explain that when the Gemarah said that ייהרג ועל יעבור applies even to shoelaces that is a circumstance where a Jew has been apprehended by the Gentiles and they order him to change his shoelaces as a sign that he has abandoned the Torah and is no longer a Jew. However, when a person wishes to disguise himself a sa Gentile to escape detection, that is a different matter altogether. The תרומת הדשן says in his conclusion that it may be permitted to disguise oneself as a non-Jew in order to avoid danger. He adds that these questions can only be answered after due deliberation since we must not give the impression that we accept a foreign religion.

The Shulchan Aruch apparently rules that one may disguise oneself as a Gentile as long as one does not actually cliam to be a Gentile.

שולחן ערוך יורה דעה הלכות עבודת כוכבים סימן קנז

סעיף ב

אסור לאדם לומר שהוא עובד כוכבים כדי שלא יהרגוהו. אבל אם כדי שלא יכירוהו שהוא יהודי משנה מלבושו בשעת הגזרה, מותר כיון שאינו אומר שהוא עובד כוכבים.

During the Holocaust period this question acquired tremendous urgency. If one could acquire documents identifying oneself as a Christian this could save one’s life. Whether or not one could present these documents to a German (or Polish[1]) official in order to escape arrest is discussed by two of the great Poskim who survived the Holocaust. They are Rav Ephraim Oshry zt”l and rav Menashe Klein zt”l.

While Rav Oshry was imprisoned in the Kovno ghetto he was asked if it permitted to use baptismal certificates to escape and go to join the partisans. Rav Oshry , citing the Rambam, said that it is forbidden. This what the Rambam writes in his :ספר המצוות

ספר המצוות לרמב”ם מצות עשה ט

והמצוה התשיעית היא שצונו לקדש השם והוא אמרו (אמור כב) ונקדשתי בתוך בני ישראל. וענין זאת המצוה אשר אנחנו מצווים לפרסם האמונה הזאת האמתית בעולם ושלא נפחד בהיזק שום מזיק. ואף על פי שבא עלינו מכריח גובר יבקש ממנו לכפור בו יתעלה לא נשמע ממנו אבל נמסור עצמנו למיתה ולא נתעהו לחשוב שכפרנו ואף על פי שלבנו מאמין בו יתעלה. וזאת היא מצות קדוש השם המצווים בה בני ישראל בכללם רוצה לומר מסירת נפשנו למות ביד האונס על אהבתו ית’ ואמונת יחודו.

The Rambam specifically writes that it is forbidden to falsely say that one is not a Jew. Rather, when we are challenged as to our faith the mitzvah of Kiddush Hashem requires that we declare our faith even if doing so may cost us our lives. Rav Oshry explains that presenting documents that state you are a Christian is not any different from saying that one is a Christian. Therefore none of the leniencies of the Shulchan Aruch are relevant here.

Rav Menashe Klein zt”l wrote a teshuvah to Rav Oshry respectfully disagreeing with him. He said that forged documents were used by thousands of people to escape the Nazis and their collaborators. Even great tsaddikim used forged documents. According to Rav Oshry there was an absolute mitzvah to use any and every means to escape the Nazis. All that is forbidden under those situations is to say, “ I am not a Jew.”

This is a summary of the shiur. It is a  memorial to all those Jews who suffered and were killed by the Nazis .ימ”ש

Stuart Fischman

[1] I apologize to the Polish government and I hope that I do not drag the WebYeshiva into an imbroglio . However my father z”l who was born in Poland and  survived Auschwitz told me that the Poles were terrible.